Loi des rendements décroissants

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Développée par Ricardo, cette loi vise à expliquer que le rendement d'exploitation des terres agricoles diminue avec la hausse de la population. Ce principe s'explique par le fait que les terres les plus fertiles sont exploitées en priorité et qu'avec l'augmentation de la population, des terres moins rentables sont aussi exploitées. Toute nouvelle hausse de la population nécessitera donc des ressources plus élevées car le rendement moyen des terrains ne cessera de diminuer. On peut faire une analogie avec le pétrole. Le coût du pétrole était très faible lorsque les gisements affleuraient le sol, mais le coût d'exploitation ne cesse de monter avec les nouvelles technologies employées et les profondeurs qu'il est nécessaire d'atteindre pour forer.

Cette loi des rendements décroissants va toutefois à l'encontre de l'industrialisation de l'économie, où il peut être plus rentable de produire 10 qu'un car la machine a un coût fixe qui est amorti sur davantage de produits finis.

La loi des rendements décroissants peut être utilisée par les théories malthusiennes visant à limiter la croissance de la population.