Ray Kroc est un génial découvreur. Alors certes nous pourrions tergiverser des heures pour savoir à qui devoir la paternité des restaurants McDonald's mais pour Ray Kroc, la réponse semble simple : à Richard et Maurice McDonald. Ray Kroc a découvert les frères McDonald mais a su donner un nouveau souffle à leur concept.



Né le 5 octobre 1902 à Oak Park dans l'Illinois, Ray Kroc est issu d'une famille d'Europe Centrale. Les études ne sont pas sont forts et il quitte l'école dès 1917 pour intégrer l'entreprise de son oncle. Il n'a même pas 15 ans. Il souhaite s'enroler dans la Croix Rouge française lors de la première guerre mondiale en tant qu'ambulancier, mais cette dernière s'arrête avant même qu'il ne débute sa formation. Il alterne alors les petits boulots et deviendra même pianiste de jazz à Chicago.

Sa carrière débute véritablement quand Ray Kroc intègre le groupe Lily Tulip Cup Co., spécialiste des gobelets en carton. Pendant quinze années, il gravira les échelons jusqu'à devenir chef des ventes pour le Middle West. Lors de ces voyages, il rencontre Earl Prince. Ce dernier est inventeur et présente à Ray Kroc une machine capable de mixer jusqu'à 5 milk-shakes en même temps. Ray Kroc est fasciné par la machine, le Multimixer, et en acquiert les droits. Pendant 15 ans, il sillonera les Etats-Unis pour vendre cette innovation. Ray Kroc est un vendeur dans l'âme.

Mais alors que les commandes sont de 1 ou 2 appareils par client, les frères Richard et Maurice McDonald lui commandent 8 machines en une seule fois. Il s'étonne d'une telle commande et se déplace pour observer les installations des frères McDonald. Créée en 1937, cette chaîne comprend 8 restaurants à cette époque. Ces restaurants se distinguent par un système de vente à emporter sophistiqué, des prix faibles, une faible gamme, une propreté très élevée et une cuisine entièrement ouverte sur la salle afin d'accroître encore ce sentiment de propreté. Les frères McDonald sont les réels inventeurs du fast food moderne, même si à l'époque il existait déjà plusieurs chaînes de restauration. Les frères McDonald ont appliqué des règles de gestions et de productions strictes. Ray Kroc est stupéfait par cette façon de travailler et propose une association avec les frères McDonald. Ces derniers conserveront leurs restaurants actuels mais donnent l'autorisation à Ray Kroc d'ouvrir ses propres restaurants sous la marque Mcdonald's. Les deux frères n'ont pas la même ambition que Ray Kroc.

Ray Kroc ouvre son premier restaurant en nom propre à Porte des Plaines dans l'Illinois en 1955. Il reprend les mêmes concepts qui ont fait le succès des premiers restaurants, en standardisant un peu plus les méthodes de travail et en développant la franchise. Ainsi il en vient à calibrer la taille des steacks hachés, mais garde les célèbres arches dorées. Le succès est immédiat. En 1959, 100 restaurants sont déjà ouverts, et en 1961, alors que McDonald's dispose de 228 restaurants, Ray Kroc obtient pour 2,7 millions de dollars la marque McDonald's. Ray Kroc est désormais seul maître à bord. 1963 marque le franchissement de la barre symbolique des 500 restaurants et la création du clown Ronald McDonald. Ce dernier sera présenté lors d'une vaste campagne télévisuelle, et quelques années plus tard, le groupe s'introduit en Bourse. Le célébrissime Big Mac est créé en 1968 après le hamburger et le cheseburger. McDonald's est le succès de la rencontre du monde de la restauration et du monde de l'usine. Appliquer aux restaurants les recettes qui ont fait le succès des usines : la standardisation.

Ray Kroc décèdera en 1984 alors que McDonald's dispose de 8.300 restaurants, et un chiffre d'affaires de plus de 10 milliards de dollars répartis dans 34 pays.